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Con gusto a infancia

Su interés por la biología la condujo al camino de las ciencias. Poco tiempo después, Sophie Nicklaus se dio cuenta de que su énfasis sería la alimentación. Ella explica que lo que le interesa es trabajar para mejorar la calidad de los alimentos desde el punto de vista de los consumidores. Y ¿qué es lo que le gusta de la investigación? ¡Todo! Esta es la historia de una científica impulsada por el deseo de desvelar lo que motiva nuestras elecciones alimentarias desde la primera infancia.

Sophie Nicklaus, directora de investigación de la unidad mixta de investigación del Centro de Ciencias del Gusto y la Alimentación (AgroSup Dijon-CNRS-INRA-Universidad de Borgoña Franco Condado) © PIQUEMAL Ludovic
Julie Cheriguene, traducido por Natalia Bermúdez
Actualización: 24/07/2018
Publicación: 03/05/2018

Tras obtener su título de ingeniera agrónoma, Sophie Nicklaus se lanza en la que será su primera investigación sobre el desarrollo de las preferencias alimentarias en los niños, tema de su tesis en el centro INRA Dijon (1). Ella realiza un estudio de cohorte, en colaboración con el pediatra de una guardería infantil de esta misma ciudad, quien había acumulado información sobre el consumo alimentario de los niños a su cargo. Sophie Nicklaus cuenta que el doctor le dio libre acceso a todos sus datos y le recomendó que viniera a buscarlos con una carretilla. Toda esta información, en algunos casos recopilada desde la infancia hasta los 22 años de edad, le permite darse cuenta de hasta qué punto las preferencias alimentarias que se establecen durante los primeros años determinan el comportamiento alimentario aún a inicios de la vida adulta. En poco tiempo, Sophie comienza a llevar a cabo pruebas de evaluación sensorial, gustativa y olfativa de alimentos para entender su relación con las preferencias y las elecciones de consumo. Esta experiencia se convertirá en la base de sus investigaciones futuras.

La formación temprana del comportamiento alimentario

El despertar de los sentidos

Durante sus estudios postdoctorales en los Estados Unidos (2), Sophie Nicklaus investiga las experiencias sensoriales tempranas en los bebés lactantes. Su conclusión es que los bebés tienen la capacidad de degustar y oler los alimentos a través de la leche materna y que la exposición a una gran variedad de sabores durante esta etapa puede aumentar el gusto por nuevos alimentos al inicio de la diversificación alimentaria. Además, el estudio le permitió observar que consumir una gran variedad de alimentos desde el inicio de la diversificación dietética afecta positivamente el gusto por nuevos alimentos más adelante. En el 2016, Sophie Nicklaus regresa al INRA de Dijon como científica investigadora en el Centro de Ciencias del Gusto y de la Alimentación (3), donde continúa su trabajo en el área como coordinadora del proyecto OPALINE (4) de la Agencia Nacional de investigación de Francia (ANR). El objetivo de este observatorio es analizar las preferencias gustativas y alimentarias de los niños, desde el último trimestre de embarazo hasta los dos años; los resultados obtenidos son transformados en modelos. Más adelante, Nicklaus participa en el proyecto europeo HabEat, el cual busca comprender los períodos y factores sensibles para la formación temprana de las preferencias alimentarias en los niños menores de 6 años. Utilizando un enfoque experimental, Nicklaus y el resto del equipo formulan hipótesis, las cuales ponen a prueba pidiendo a los padres que modifiquen sus prácticas alimenticias habituales.
Actualmente, Sophie Nicklaus es coordinadora del proyecto PUNCH (5) de la ANR, el cual cuenta con la colaboración de expertos en sociología, economía experimental, ciencias del consumo, marketing y psicología cognitiva. El campo de estudio del proyecto es sumamente amplio, ya que trata desde la regulación de la cantidad de comida en los bebés (según lo perciben los padres) hasta la búsqueda de maneras de promover una elección alimentaria sana en los niños de edad escolar. Nicklaus afirma que, en este último caso, el objetivo es ir más allá de los mensajes institucionales de salud pública que todos conocemos. Lo que debemos hacer es enfocarnos en buscar maneras de promover el placer de consumir alimentos sanos. Se trata de encontrar un balance entre las propiedades sensoriales y la densidad energética, promover interacciones sociales positivas alrededor de la comida y poner en valor la representación de los alimentos sanos. Las ideas de Sophie nos recuerdan al famoso filósofo Lévi-Strauss, quien afirmaba que elegimos los alimentos no porque sean buenos para comer, sino porque son buenos para pensar.

Descubrir el placer de comer sano

Decisiones alimentarias informadas

Sophie Nicklaus se considera muy afortunada ya que su tema de investigación responde a preocupaciones reales de los ciudadanos. Los resultados obtenidos le permiten proponer acciones concretas: hacer recomendaciones, colaborar directamente con los industriales para mejorar la calidad de la oferta alimentaria y con profesionales de la salud alimentaria, como pediatras o nutricionistas, quienes desempeñan un importante papel como prescriptores. Además, su trabajo puede tener aplicaciones políticas en el ámbito de la salud pública, como lo ejemplifica el Premio Internacional Danone de Alimentación con el que fue galardonada durante el congreso Nutrition 2018 en Boston (EE.UU.). Nicklaus aprovechó esta oportunidad para promover su visión, afirmando que es fundamental tomar en cuenta las cuatro funciones de la alimentación, es decir: la nutrición, el placer, la identidad y la socialización. Para ella, solemos enfocarnos principalmente en la nutrición, pero sería mucho más fácil alcanzar las metas de salud pública si tratáramos las cuatro de forma equilibrada. Sophie espera que este premio la ayude a sacar su trabajo del laboratorio, para que sus conocimientos alcancen al gran público, especialmente a los padres de niños pequeños y a los niños en edad escolar. Su mensaje es sumamente importante, se trata de aprender a alimentar a los niños desde que son muy pequeños y de educar a estos futuros consumidores para que tomen decisiones informadas en lo que concierne a su alimentación. Nicklaus está comprometida con esta causa y busca principalmente dirigirse a las clases sociales menos privilegiadas, con el fin de disminuir la desigualdad en salud. Tal y como ella misma nos recuerda, nunca es demasiado tarde, ni demasiado temprano, para aprender a comer sano.

(1) Unidad mixta de investigación sobre el sabor, la el aspecto y el comportamiento del consumidor (INRA-Enesad-Universidad de Borgoña Centro INRA Dijon Borgoña Franco Condado)
(2) Centro Monell de Sentidos Químicos, equipo de J. Mennella, Filadelfia (EE.UU.)
(3) Unidad mixta de investigación del Centro de Ciencias del Gusto y la Alimentación (AgroSup-Dijon, CNRS, INRA, Universidad de Borgoña Franco Condado), Centro INRA Dijon Borgoña Franco Condado
(4) Observatorio de preferencias alimentarias para lactantes y niños
(5) Promover y comprender las elecciones alimentarias saludables en los niños (PUNCH por sus siglas en inglés)

MINICURRÍCULUM

  • 46 años, 1 hijo
  • Desde 2006: investigadora y más adelante directora de investigación de la unidad mixta de investigación del Centro de Ciencias del Gusto y la Alimentación (AgroSup Dijon-CNRS-INRA-Universidad de Borgoña Franco Condado) Responsable del equipo Factores determinantes del comportamiento alimentario a lo largo de la vida y su relación con la salud
  • 2013: Habilitación para dirigir trabajos de investigación, centro de Ciencias de la alimentación Universidad de Borgoña (Dijon)
  • 2004-2005: Estudios postdoctorales, Centro Monell de Sentidos Químicos (Filadelfia, Estados Unidos)
  • 2004: Doctorado en la Universidad de Borgoña (Dijon) en ciencias de la alimentación: Estudio longitudinal sobre las preferencias y la variedad alimentaria desde la infancia hasta la edad adulta
  • 1998-2006: Ingeniera de investigación de análisis sensoriales, unidad mixta de investigación sobre el sabor, el aspecto y el comportamiento del consumidor (INRA-Enesad-Universidad de Borgoña) centro INRA Dijon Borgoña Franco Condado
  • 1995: Ingeniera agrónoma, Instituto Nacional de Agronomía París-Grignon (París), énfasis en calidad y derecho de alimentos
  • Autora de alrededor de 85 publicaciones en revistas científicas, 14 capítulos de libros y una publicación en Editions Quæ; miembro elegido del consejo científico del departamento AlimH; editora de la revista científica Appetite

Premio Internacional Danone de Alimentación

Entrevista con Sophie Nicklaus, ganadora del Premio Internacional Danone de Alimentación 2018. Este premio es una recompensa de 100 000 euros que busca dar un reconocimiento a investigadores que hayan contribuido significativamente a instaurar mejoras en el ámbito de la alimentación. Video disponible en francés e inglés.

PARA MÁS INFORMACIÓN

¿Cómo se desarrolla el gusto en los niños? (artículo disponible en inglés)
La adquisición de preferencias alimentarias en los niños (artículo disponible en inglés)
¡Sí! puedes lograr que tus hijos coman verduras (artículo disponible en inglés)