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La mecánica de las flores

Entre el determinismo del sexo y la selección varietal del melón o el pepino, Abdelhafid Bendahmane dio el paso que separaba a la genómica de la posgenómica. Hagamos un repaso por la carrera de este audaz investigador, que ha sabido unir la investigación fundamental y la aplicada, y que ahora recibe el Premio al Desafío Científico 2018.

Abdelhafid Bendahmane recibe el Premio al Desafío Científico 2018. © Bertrand NICOLAS - Inra, NICOLAS Bertrand
Catherine Foucaud-Scheunemann, traducido por Fernando Campos Leza
Actualización: 13/12/2018
Publicación: 05/12/2018

El laboratorio de Abdelhafid Bendahmane tiene aires de jardín extraordinario y de pintura de Giuseppe Arcimboldo. Es un universo dedicado a las plantas de interés agronómico, donde los jóvenes investigadores de mañana se codean con investigadores experimentados y las técnicas más avanzadas están al servicio de una investigación eficaz. Aquí es donde Abdelhafid Bendahmane, director de investigación en el Instituto de Ciencias de las Plantas de París-Saclay (IPS2) del INRA Isla de Francia - Versailles-Grignon, ha levantado un centro de referencia internacional en materia de genómica y selección de plantas.

En los primeros años de su carrera, a principios de los años noventa, Abdelhafid estudia las relaciones entre plantas y patógenos en diferentes laboratorios europeos. En 1999 se unió al INRA, donde desarrolló proyectos de investigación traslacional, poniendo en relación la investigación fundamental y la vida diaria, en la unidad de investigación de Genómica Vegetal (actualmente parte del Instituto de Ciencias de las Plantas de París-Saclay), recién creada y dirigida por Michel Caboche, «un visionario que ha influido en todas las investigaciones sobre genómica de plantas en Francia», apunta.

Fervor y convicciones

Abdelhafid Bendahmane no tardará en centrar su mirada en las plantas de interés agronómico y al material genético creado por el INRA, con el deseo de darle más valor. En esta aventura, con el apoyo de su mentor, trabajará de manera incansable y fervorosa.
Ante el rápido desarrollo de la genómica, decide ir más allá y se embarca en la senda de la posgenómica. Luego apuesta por acelerar lo que considera un cuello de botella en la biología de las plantas: lograr validar en las plantas los conceptos extraídos del análisis de sus genomas. Lo que fue entonces una estrategia audaz se convierte con el paso de los años en un éxito colectivo que muestran algunas cifras: han identificado y han clonado más de 20 genes de interés agronómico, entre ellos algunos de resistencia a enfermedades o desarrollo de plantas, y tienen en su haber 80 publicaciones y ocho patentes.

En el reino de las cucurbitáceas

Una estrategia audaz para un éxito colectivo

El contacto que entabló en aquel momento con Michel Pitrat y Catherine Dogimont (INRA Provenza-Alpes-Costa Azul) resultará decisivo y conducirá a la clonación de los genes de determinación del sexo del melón y a la detección de un mecanismo subyacente desconocido en las cucurbitáceas hasta entonces. Ese descubrimiento supone una promesa de una mayor producción de plantas hembras, a las que se debe la formación de los frutos, con la consiguiente mejora de los rendimientos, y será esencial en el campo de la selección de variedades. Eso servirá para reforzar la posición de liderazgo del equipo de Abdelhafid en el campo de la determinación del sexo de las plantas y el desarrollo de las flores y les hace merecedores de una beca del Consejo Europeo de Investigación en 2013. Continuarán su trabajo, con el deseo de transferir los conocimientos adquiridos en torno a las cucurbitáceas europeas a especies muy consumidas en algunos países asiáticos (como la calabaza del peregrino, la calabaza en punta o parwal, etc.), pero que hasta entonces habían estado alejadas de los medios modernos de selección varietal.

Hoy, a los 52 años, este hombre del que se dice que es «sin duda uno de los investigadores más creativos en el campo de la ciencia de las plantas», recibe, con modestia y entusiasmo, el Premio al Desafío Científico del INRA. Se habla de sus excepcionales habilidades científicas, su motivación para transformar sus resultados académicos en innovación para la agricultura y su capacidad para sellar colaboraciones con socios académicos y socioeconómicos... Y le dedica este premio a su equipo, a todos aquellos que escribieron parte de esa historia o que la siguen escribiendo. Sin dejar de saludar calurosamente a quienes creyeron en él y le siguieron en la aventura.

Abdelhafid BENDAHMANE rodeado de su equipo. © Bertrand NICOLAS - Inra, NICOLAS Bertrand
Abdelhafid BENDAHMANE rodeado de su equipo © Bertrand NICOLAS - Inra, NICOLAS Bertrand

Minicurrículum

52 años, casado, con tres hijos

  • Desde 2015    Director Adjunto del Instituto de Ciencias de las Plantas de París Saclay
  • 2005               Director de investigación, INRA
  • 1999               Encargado de investigación, INRA
  • 1997-1999     Investigador Asociado, The Sainsbury Laboratory, Norwich (Gran Bretaña)

Diplomas y formación

  • 1996               Doctorado en Biología de las plantas, Univ. East Anglia, Norwich (Gran Bretaña)
  • 1991               Máster Fitopatología Vegetal, Univ. París XI

Premios y reconocimientos

  • 2018               Premio al Desafío Científico del INRA
  • 2016               Premio «La Recherche»
  • 2014               Premio Georges Morel, Academia de Ciencias del Instituto de Francia
  • 2013               Becha Advanced Grant, Consejo Europeo de Investigación
  • 2012               Premio Vilmorin et Cie
  • 2009               Premio del Consejo Indio de Investigación Agrícola

VÍDEO

Visionar el vídeo d'Abdelhafid Bendahmane en francés con subtítulos en inglés

Publicaciones claves

Boualem A. et al. (2015) A cucurbit androecy gene reveals how unisexual flowers develop and dioecy emerges. Science, 350, 688.
Berbel A. et al.  (2012) VEGETATIVE1 is essential for development of the compound inflorescence in pea. Nature Communication, 24, 797.
Macalister CA. et al. (2012) Synchronization of the flowering transition by the tomato TERMINATING FLOWER gene. Nature Genetics, 44, 1393.
Martin A. et al. (2009) A transposon-induced epigenetic changes leads to sex determination in melon. Nature, 461, 1135.
Boualem A. et al. (2008) A conserved mutation in an ethylene biosynthesis enzyme leads to andromonoecy in melons. Science, 321, 836.